América Latina lucha contra el covid-19 mientras se avecina una recesión gigantesca

A pesar de que los casos de coronavirus se incrementan en América Latina, se avecina otra calamidad: la fuerte contracción de las economías, la deuda insostenible y la profundización de la desigualdad podría desatar la agitación social en la región.

Se estima que la economía regional de América Latina y el Caribe se reduzca más que cualquier otra región del mundo, una contracción de casi el 10% este año, según las previsiones de junio del Fondo Monetario Internacional.

El FMI dijo que “la rápida propagación de la pandemia indica que las medidas de distanciamiento social deberán mantenerse por más tiempo, lo que deprimirá la actividad económica en la segunda mitad de 2020”.

Un nuevo informe de la ONU va más allá: dice que el covid-19 podría conducir a “la peor crisis económica y social en décadas, con efectos altamente perjudiciales para el empleo, la lucha contra la pobreza y la reducción de la desigualdad”.

La región ya se había debilitado por años de estancamiento antes de que el covid-19 llegara. El crecimiento en América Latina y el Caribe entre 2014 y 2019 promedió solo 0,4% anual, el más bajo desde la década de 1950. Los millones que finalmente llegaron a la clase media se enfrentaron a lo que la Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económico llamó “un círculo vicioso de empleos de baja calidad, protección social deficiente e ingresos volátiles que los deja en riesgo de volver a caer en la pobreza”. Uno de cada cinco de los que tenían entre 14 y 25 años buscaba pero no encontraba trabajo.

Ahora, la pandemia convertirá el crecimiento anémico en un cañón de recesión que arrojaría a millones de vuelta a la pobreza.

“América Latina llegó a 2020 como un avión volando con un motor dañado”, según Eric Parrado, economista principal del Departamento de Investigación del Banco Interamericano de Desarrollo (BID).

“Luego, el otro se dañó. Ahora buscamos un lugar para aterrizar y salvar el avión y sus pasajeros”, le comentó a CNN.

‘Los cierres matan’
Pocos países latinoamericanos tienen ‘redes de seguridad’ para ayudar en momentos de crisis, como el seguro de desempleo.

Por lo tanto, los gobiernos se enfrentan a una elección desagradable entre bloqueos estrictos que salvan vidas y dolor económico a corto plazo, por un lado, o intentan mantener abiertas sus economías, pero arriesgan una mayor propagación del coronavirus por el otro.

Perú, que cerró rápido y temprano, optó por la primera opción; Brasil por la segunda. La semana pasada, el presidente de Brasil, Jair Bolsonaro, repitió su opinión sin rodeos: “Sin salarios y empleos, la gente muere. Los cierres matan”.

El presidente mexicano, Andrés Manuel López Obrador, dijo en mayo: “Mi predicción es que con el coronavirus, se perderá un millón de empleos”.

Mantener cerradas las economías ciertamente destruye el empleo y los ingresos. La Comisión Económica de las Naciones Unidas para América Latina y el Caribe estima que casi 30 millones de personas más caigan en la pobreza, definida como un ingreso de menos de US$ 5,50 por día, este año. El Banco Mundial dice que podría ser de hasta 50 millones.

Millones de ellos lucharán para evitar el hambre, ya que los cultivos no se pueden cosechar o costará más para importar porque la moneda se deprecia. La pobreza también tiene un efecto a largo plazo en los más jóvenes. Una nutrición inferior y menor impide el crecimiento; los niños más pobres tienen menos probabilidades de completar sus estudios y no tienen ninguna posibilidad de recibir educación en línea.

Las ‘paradas repentinas’
Cualquiera sea el camino que elijan los países, la gran región latinoamericana no escapará a un triple shock sin precedentes, lo que Parrado llama “paradas repentinas”.

Capital: el dinero fluye rápidamente fuera de la región, ya que los inversores extraen su dinero de acciones y bonos. Al mismo tiempo, se pronostica que las remesas de familiares en el extranjero, críticas para los más pobres de México, el Caribe y América Central, disminuirán rápidamente. El BID estima que pueden caer hasta un 30% solo este año. En un país como Haití, donde las remesas valen un tercio del PIB, eso es catastrófico.

Comercio: Parrado señala que las importaciones y exportaciones de la región disminuyen “demasiado rápido”. América Latina es especialmente vulnerable porque depende en gran medida de la exportación de productos básicos de soja, cobre y petróleo. A medida que disminuye la demanda global, también lo hacen los ingresos de exportación.