Los murciélagos no tienen la culpa del coronavirus, sino esta especie

Solitarios, nocturnos, numerosos: los murciélagos son una posible fuente del coronavirus. Sin embargo, algunos científicos coinciden en que no tienen la culpa de la transferencia de la enfermedad que está cambiando nuestra vida cotidiana: la culpa es de los humanos.

Los zoólogos y expertos en enfermedades le han dicho a CNN que los cambios en el comportamiento humano (la destrucción de los hábitats naturales, junto con la gran cantidad de personas que se mueven rápidamente ahora en la Tierra) ha permitido que las enfermedades que una vez estuvieron encerradas en la naturaleza se crucen rápidamente con las personas.

Los científicos aún no están seguros de dónde se originó el virus, y solo podrán probar su origen si aíslan un virus vivo en una especie sospechosa, una tarea difícil.

Pero los virus que son extremadamente similares al que causa covid-19 se han visto en murciélagos de herradura chinos. Eso ha llevado a preguntas urgentes sobre cómo la enfermedad se trasladó de las comunidades de murciélagos, a menudo no afectadas por los humanos, a extenderse por la Tierra. Las respuestas sugieren la necesidad de repensar por completo cómo tratamos el planeta.

Los murciélagos son el único mamífero que puede volar, lo que les permite propagarse en grandes cantidades desde una comunidad en un área amplia, dicen los científicos. Esto significa que pueden albergar una gran cantidad de patógenos o enfermedades. Volar también requiere una gran cantidad de actividad para los murciélagos, lo que ha hecho que su sistema inmunológico se vuelva muy especializado.

“Cuando vuelan tienen una temperatura corporal máxima que imita la fiebre”, dijo Andrew Cunningham, profesor de epidemiología de la vida silvestre en la Sociedad Zoológica de Londres.

“Ocurre al menos dos veces al día con los murciélagos, cuando vuelan para alimentarse y luego vuelven a descansar. Y así, los patógenos que han evolucionado en los murciélagos han evolucionado para resistir estos picos de temperatura corporal”.

Cunningham dijo que esto plantea un problema potencial cuando estas enfermedades se cruzan con otra especie. En los humanos, por ejemplo, la fiebre es un mecanismo de defensa diseñado para elevar la temperatura corporal para matar un virus. Advirtió que un virus que ha evolucionado en un murciélago probablemente no se verá afectado por una temperatura corporal más alta.

Pero, ¿por qué la enfermedad se transfiere en primer lugar? Esa respuesta parece más simple, dice Cunningham, e implica una frase extraña a la que tendremos que acostumbrarnos, ya que es una que ha cambiado nuestras vidas: “desbordamiento zoonótico” o transferencia.

“Las causas subyacentes de la propagación zoonótica de los murciélagos o de otras especies silvestres casi siempre, siempre, han demostrado ser el comportamiento humano”, dijo Cunningham. “Las actividades humanas están causando esto”.

Cuando un murciélago está estresado, al ser cazado o su hábitat dañado por la deforestación, su sistema inmunológico se ve desafiado y le resulta más difícil hacer frente a los patógenos que de otro modo tomaría con calma. “Creemos que el impacto del estrés en los murciélagos sería muy similar al de las personas”, dijo Cunningham.

“Permitiría que las infecciones aumenten y se excreten, que se eliminen. Se puede pensar que si las personas están estresadas y tienen el virus del herpes labial, contraerán un herpes labial. Ese es el virus que se ‘expresa’. Esto también puede suceder en los murciélagos”.

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